Conocer las alas de las mariquitas para fabricar satélites

Científicos japoneses han desentrañado por primera vez el mecanismo que utilizan estos insectos para plegar sus alas, un conocimiento que podría inspirar el diseño de antenas de satélites, paraguas o ventiladores.

Conocer las alas de las mariquitas para fabricar satélites
Conocer las alas de las mariquitas para fabricar satélites Kazuya Saito

La habilidad de las mariquitas para desplegar y recoger sus alas en unos segundos acaba de dejar de ser un misterio para la ciencia. El equipo de Kazuya Saito, de la Universidad de Tokyo, ha encontrado una manera de echar un vistazo al plegado que ocurre bajo los élitros: ha extirpado el ala anterior de varias mariquitas y lo ha sustituido por una prótesis transparente que permite contemplar todo el proceso.

En un trabajo publicado este lunes en la revista PNAS, Saito y su equipo detallan cómo sustituyeron el élitro de los insectos por una carcasa de resina y registraron después el proceso con cámaras de alta velocidad y mediante un sistema de tomografía microcomputerizada. Las imágenes muestran que la mariquita utiliza la curvatura del borde inferior del élitro para recoger las alas, que impulsa además con una serie de movimientos abdominales. “No estaba seguro que la mariquita pudiera plegar sus alas como un élitro artificial hecho de resina para uñas”, asegura Saito. “Así que me sorprende cuando vi que podían”.

Tomografgía de las alas desplegadas y recogidas
Tomografgía de las alas desplegadas y recogidas Kazuya Saito

La tomografia ha servido además para observar la estructura en tres dimensiones de las alas antes y después del proceso de plegado, lo que ha ayudado a comprender cómo se produce esta transformación de alas rígidas para el vuelo a alas flexibles que se recogen rápidamente bajo el caparazón de quitina. Y lo que han descubierto es que las alas tienen un sistema de plegado similar a la escala de un carpintero, es decir, que pueden recogerse hasta ocupar poco sitio mediante un sistema de plegado que recuerda al tradicional origami, pero cuando están desplegadas se mantienen firmes.

Las alas se pliegan de manera similar a como lo hace la escala de un carpintero

“La técnica de las mariquitas para conseguir este plegado complejo es fascinante y bastante novedosa”, apunta Saito, “particularmente para los investigadores en campos como la robótica, la mecánica, o la ingeniería aeroespacial y mecánica”.

Referencia: Investigation of hindwing folding in ladybird beetles by artificial elytron transplantation and microcomputed tomography (PNAS)

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