Curiosidades de animales: ¿qué diferencia hay entre cuernos y astas?

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El empleo sin distinción de los términos cuernos y astas para referirse a las estructuras óseas que se desarrollan en la cabeza de muchos animales, como los ciervos o las cabras, es un error frecuente que cometen muchas personas.

Si bien comparten muchas características y funciones, estos formidables elementos difieren entre sí más de lo que podríamos imaginar. ¡Vamos a conocer cuáles son las diferencias entre cuernos y astas!

¿Qué son las astas?

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Las astas son estructuras formidables que dotan a los animales que las portan de una indiscutible elegancia prácticamente incomparable en la naturaleza. Entre los animales que tienen astas, los más representativos sin dudas están las especies de la familia Cervidae, como los venados, los pudúes, los alces, entre muchos otros.

Las astas están formadas por tejido óseo que crece en los huesos frontales de estos animales a partir de un par de pedicelos que les sirven de sostén. Están presentes solamente en los machos, por lo que son un elemento fundamental para identificar a ambos sexos en los animales que las poseen.

Sin embargo, hay que tener cuidado con esto y no generalizar, porque una de las características esenciales de las astas (y que las diferencian de los cuernos), es que estas no están presentes todo el año sobre la cabeza de su dueño, sino que tienen un crecimiento anual, es decir, que cada año se caen y salen nuevamente. Por tanto, es un elemento que solo sirve para diferenciar los sexos durante la época de celo. Existe una excepción a esta regla y es el caribú, en el cual ambos sexos desarrollan astas cada año.

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El crecimiento y la caída de las astas están regulados por las hormonas. Cuando crecen están recubiertas inicialmente de piel y pelo hasta un momento en que este comienza a desprenderse, a lo que ayuda el frotamiento que hacen los animales contra la vegetación y las rocas para arrancarse los restos completamente y dejarlas impecables. Quedan así listas para lucirlas a las hembras y a otros machos competidores.

Por último, un detalle importante que no debemos olvidar es que las astas son generalmente estructuras ramificadas, con diseños extraordinariamente variados y que pueden alcanzar grandes tamaños.

¿Qué son los cuernos?

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Los cuernos verdaderos son estructuras que también crecen en los huesos frontales de los animales que los portan, como por ejemplo los bóvidos, grupo en el que se incluyen los toros, los ñus, los búfalos, entre otros.

Aunque son elementos formados por tejido óseo en su núcleo, están recubiertos por encima con una vaina de queratina, la cual seguramente habrás visto en algún mercado donde se comercialicen productos de artesanía, ya que es muy empleada con este fin. Los cuernos, a diferencia de las astas, están permanentemente sobre la cabeza del animal, o sea, a partir de que comienzan a crecer, lo harán durante el resto de su vida y nunca los perderán de manera natural.

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Es frecuente que los cuernos estén presentes no solo en los individuos machos, sino también en las hembras de muchas especies, a diferencia de las astas. También los cuernos suelen ser estructuras menos majestuosas que las astas, quizás en parte porque nunca se ramifican o no suelen ser tan grandes como en el otro caso. Eso sí, muchas veces tienden a terminar en una punta bastante afilada que es muy útil como mecanismo de defensa contra los grandes depredadores.

Otras estructuras que también son conocidas como cuernos, como el caso de los que poseen las jirafas o los rinocerontes, no son en realidad cuernos verdaderos ya que presentan un origen diferente y están compuestos por otros elementos.

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