Investigan varios ovnis avistados por pilotos en la costa irlandesa

Varios aviones comerciales avisaron de «luces muy brillantes» y objetos que se «movían muy rápido» en lugares donde no se estaban produciendo ejercicios militares

Avión de British Airways surcando el cielo

A las 6.47 -hora local- del pasado viernes 9 de noviembre, un piloto de British Airways, que cubría la ruta Montreal-Heathrow, contactó con el control aéreo del aeropuerto de Shannon (en la costa este de Irlanda), preguntando acerca de si había ejercicios militares en el área. Desde tierra le confirmaron que en ese momento no había tales movimientos. «Hay algo que se mueve muy rápido», aseguró el piloto, quien también refirió «una luz muy brillante» y que el objeto había subido por el lado izquierdo de la aeronave justo antes de «virar rápidamente al norte». Según su percepción, no parecía buscar una colisión con avión.

Poco después, otro piloto de la compañía Virgin también afirmó haber visto lo que él pensaba que podía ser un meteoro o algo que reingresaba a la atmósfera terrestre, pero que había visto «múltiples objetos siguiendo el mismo tipo de trayectoria», también muy brillantes. «Su velocidad era astronómica, como la de un Mach 2», aseguró. Ante tales afirmaciones, la Autoridad de Aviación Irlandesa (IAA, por sus siglas en inglés) ha iniciado una investigación para descubrir qué ha podido ocurrir, informa la BBC.

«Después de los informes de varios aviones que el pasado 9 de noviembre avistaron una actividad inusual en el área, la IAA ha iniciado un informe que será completado bajo el proceso normal de investigación confidencial de sucesos», ha confirmado la autoridad competente.

Estrellas fugaces muy grandes

Apostolos Christou, astrónomo del Observatorio de Armagh, en Irlanda del Norte, ha explicado a la BBC que, en su opinión, lo que los pilotos vieron fue polvo entrando a la atmósfera terrestre a una velocidad muy alta. «Lo más probable es que fueran lo que de forma común conocemos como estrellas fugaces -señala Christou-. Su intenso brillo se puede deber a que se trataría de una pieza de material bastante grande. No vi lo que ellos, pero creo que podrían haber sido del tamaño de una nuez o de una manzana».

De hecho, el astrónomo apunta a que no se trataría de algo extraño, ya que noviembre es un mes de alta actividad de este tipo de fenómenos. «Parece que había fragmentos que salían del objeto, lo que sería normal si se tratara de una roca particularmente grande que golpeara la atmósfera y que tendería a fragmentarse».

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Se filma por primera vez un exoplaneta cercano orbitando su estrella y aquí está el vídeo

Se filma por primera vez un exoplaneta cercano orbitando su estrella y aquí está el vídeo

Una serie de imágenes sin precedentes que muestra el paso del exoplaneta Beta Pictoris b alrededor de su estrella madre han sido registradas por el telescopio VLT (Very Large Telescope).

Resultado de este trabajo, el ESO (European Southern Observatory) ha producido un time lapse que representa el paso de Beta Pictoris b alrededor de su estrella anfitriona.

VLT

Beta Pictoris es la segunda estrella más brillante de la constelación de Pictor. Está ubicada a una distancia de 64 años luz del sistema solar, es 1,75 veces más masiva que el Sol y tiene 8,7 veces más luminosidad. El sistema es muy joven, tiene entre 8 y 20 millones de años.

El VLT es un sistema de cuatro telescopios ópticos separados, rodeados por varios instrumentos menores. Cada uno de los cuatro instrumentos principales es un telescopio reflector con un espejo de 8,2 metros. Se encuentra en el Observatorio Paranal sobre el cerro Paranal en la ciudad de Taltal, una montaña de 2.635 metros localizada en el desierto de Atacama, al norte de Chile.

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Se encuentran los primeros escarabajos momificados en el Antiguo Egipto

Se encuentran los primeros escarabajos momificados en el Antiguo Egipto

El hallazgo, que data de hace más de 4.000 años, tuvo lugar en Saqqara, al sur de El Cairo. El vasto cementerio sirvió a la ciudad de Memphis, la antigua capital de Egipto durante 2.000 años.

Dos escarabajos

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Las momias de dos escarabajos, las primeras de la que se tiene constancia en el antiguo Egipto, junto a decenas de gatos momificados que hallaron sepultura en el principal complejo funerario de Menfis, la primera capital de Egipto. Los escarabajos también tenían un significado religioso y podían simbolizar al dios sol, Ra.

En concreto, se han encontrado dos coleópteros dentro de un sarcófago de piedra caliza rectangular con tapa abovedada, decorado con tres escarabajos pintados de negro y varios dentro de un sarcófago de piedra caliza más pequeño y cuadrado, también decorado. Los cadáveres estaban envueltos en lino y en muy buenas condiciones de preservación.

Se encuentran los primeros escarabajos momificados en el Antiguo Egipto

Asimismo, decenas de momias de gato fueron desenterradas junto con 100 estatuas doradas de madera de gatos y una de bronce dedicada a la diosa gato Bastet. El descubrimiento es todo un hito, según Mustafa al Waziri, secretario general del Consejo Supremo de Antigüedades:

Estamos ante un descubrimiento muy importante. Durante las tareas de excavación localizamos dos cajas. Uno de los sarcófagos, de caliza y con un insecto tallado en su exterior, contiene más de 200 escarabajos mientras que el segundo, rectangular y con tapa decorada con tres insectos en negro, alberga dos escarabajos momificados. Desde que dimos con ellos, hemos preguntado a museos de Estados Unidos, Italia, Francia, Bélgica o Reino Unido en busca de ejemplares similares. Y la respuesta ha sido que no existen. Tienen ataúdes de escarabajos pero no momias. Estamos muy orgullosos.

Se encuentran los primeros escarabajos momificados en el Antiguo Egipto

También se ha descubierto una colección de estatuas doradas de madera que representan las características físicas de un león, una vaca, y un halcón, y se han hallado también sarcófagos tallados en madera de cobras y cocodrilos con momias dentro. Las técnicas de momificación fueron variadas pero consistían básicamente en extraer las vísceras, disecar el cuerpo con sal común o natrón, ungirlo con aceites y envolverlo.

Además, la misión ha logrado desenterrar alrededor de 1.000 amuletos hechos de loza y dedicados a diferentes deidades. El descubrimiento también incluye una colección de cestas y cuerdas hechas de papiros, 30 ollas de arcilla y un enterramiento humano donde se encontró una cabeza, entre otros objetos. Y, por si fuera poco, los arqueólogos han hallado la puerta de otra tumba que permanece sellada y planean abrirla en las próximas semanas.

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Los misterios de la movilidad animal

Los misterios de la movilidad animal

David Hu es profesor de ingeniería mecánica y biología en Georgia Tech, donde estudia la biomecánica de la locomoción animal, como el deslizamiento de las serpientes o los chasquidos de las lenguas de las ranas.CreditMelissa Golden para The New York Times

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David Hu estaba cambiando el pañal de su bebé cuando empezó a pensar en un estudio que, a la larga, lo llevaría a ganar el Premio Ig Nobel. No, no el Premio Nobel, sino el Ig Nobel, que se otorga como reconocimiento para los “logros que primero hacen reír a la gente, y luego la hacen pensar”.

Como suelen hacer los bebés varones, el hijo de Hu orinó la camisa de su padre… durante 21 segundos enteros. Así es, Hu contó los segundos, pues en su caso la curiosidad le ganó al enfado. Eso fue mucho tiempo para un bebé, pensó. ¿Cuánto tardaba un adulto en vaciar su vejiga? Cronometró su tiempo, 23 segundos, casi lo mismo.

Hu, de 39 años, relata este suceso sin un ápice de vergüenza, en persona y en su libro más reciente How to Walk on Water and Climb up Walls: Animal Movements and the Robotics of the Future, en el que describe tanto lo absurdo como lo profundo de su estilo de investigación. Su familia, sus amigos, los animales a su alrededor, todos sirven de inspiración para temas de investigación.

Jia Fan, su esposa, es investigadora de mercadotecnia y científica de datos sénior en UPS. Cuando se conocieron, ella tenía un perro, y a él le pareció fascinante cómo este se sacudía hasta secarse. Así que se dispuso a entender el proceso.

En ocasiones, junto con su hijo y su hija, trae a casa algún animal muerto que encuentran mientras pasean o corren. “Mi primera reacción no es: ‘Ay, qué asco’, sino más bien: ‘¿Tenemos espacio en el congelador?’”, relató Fan. También guarda el cerumen y los dientes de sus hijos, así como piojos y huevecillos de piojo provenientes de las inevitables infestaciones de cabello de los niños en edad escolar.

“Lo describiría como un iconoclasta”, comentó Fan, riendo. “No se apega a las normas sociales”.

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CreditMelissa Golden para The New York Times

Hu es un matemático que estudia a los animales en la Facultad de Ingeniería del Instituto de Tecnología de Georgia. Su trabajo aparentemente excéntrico ha provocado la ira de algunos; el senador Jeff Flake, republicano de Arizona, alguna vez puso tres de los proyectos de investigación de Hu en una lista de los veinte estudios científicos más ineficientes financiados por el gobierno federal (Hu utilizó el ataque a su trabajo como base para una charla de TEDx). Sin embargo, sus análisis también cuentan con el apoyo pleno de por lo menos una persona a cargo de asignar los subsidios otorgados por el Ejército de Estados Unidos.

Samuel C. Stanton, administrador de programas en la Oficina de Investigación del Ejército en Durham, Carolina del Norte, financió un trabajo de Hu para averiguar si las hormigas de fuego eran un líquido o un sólido (esto lo explicaremos más adelante).

Stanton habla con toda franqueza sobre las áreas de la ciencia a las que destina los fondos del Ejército, entre ellas “la física del desequilibrio de la información, el control y el aprendizaje corporales, y las ondas y cuadrículas no lineales”. Así que habla completamente en serio cuando describe a Hu como un científico “con una valentía y una integridad profundas” que “sigue el camino que le dicta su curiosidad”.

Hu tiene “una habilidad asombrosa para identificar y ahondar en los cuestionamientos científicos que se esconden a plena vista”, dijo Stanton.

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Hu ha revelado que la longitud ideal de las pestañas para los mamíferos, como esta oveja, es un tercio del ancho del globo ocular. CreditGuillermo Amador

Un doctor en ciernes cambia de rumbo

“Los matemáticos aplicados siempre han sido algo juguetones”, mencionó Hu hace poco mientras hablaba sobre su formación académica, aunque quizá no todos son tan juguetones como él.

Creció en Bethesda, Maryland, y, cuando aún estaba en el bachillerato, publicó su primer trabajo sobre la resistencia de los metales que se habían hecho porosos. Fue semifinalista para el premio Westinghouse de ciencias (ahora este se llama premio Regeneron Science Talent Search) y ganó varios reconocimientos más.

Ese trabajo lo ayudó a entrar al Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT, por su sigla en inglés), donde ingresó como estudiante del propedéutico de medicina con planes para obtener un doctorado en la materia. Al poco tiempo, tomó otro rumbo.

El asesor universitario de Hu en el MIT fue Lakshminarayanan Mahadevan, un matemático que se dedica a describir los procesos de la vida real en términos matemáticos precisos. Maha, como lo llaman sus colegas y estudiantes, investigó el proceso del arrugamiento, por ejemplo. Por supuesto, ese trabajo le valió un Ig Nobel.

Puede decirse que Hu es el primer ganador de tercera generación (en cuanto a la genealogía científica) del premio Ig Nobel, ya que Mahadevan fue pupilo del difunto Joseph Keller, matemático de la Universidad de Stanford, quien ganó dos premios Ig Nobel: uno por estudiar por qué las coletas se mecen de lado a lado, y no de arriba a abajo, cuando el sujeto que lleva ese peinado está corriendo, y el otro fue por un análisis sobre por qué gotean las teteras.

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David Hu con su Premio Ig Nobel 2015 que le fue conferido por demostrar que casi todos los mamíferos vacían sus vejigas en 21 segundos. CreditGretchen Ertl / Reuters

Desde hormigas hasta robots que se arman por sí solos

Quizá las investigaciones de Hu parezcan pura diversión, pero se basan en la idea de que el movimiento y la actividad de los animales pueden servir de inspiración para los ingenieros que diseñan objetos o sistemas hechos por humanos.

El título del libro de Hu se refiere a los “robots del futuro” y destaca la manera en que la movilidad animal brinda conocimientos que se pueden aplicar a la ingeniería: diseño bioinspirado.

Por ejemplo, cuando las zonas húmedas del Gran Pantanal de Brasil se inundan, las hormigas rojas forman balsas entrelazadas con tanta fuerza que el agua no atraviesa su masa. Cuando levantó una de ellas en el laboratorio, escribe Hu, era como sostener un montón de hojas verdes para ensalada.

“La balsa era mullida, si la apretaba hasta que tuviera una fracción de su altura, volvía a recobrar su forma original. Si intentaba separarla, se estiraba como el queso de una pizza”.

Descubrió que las hormigas estaban en movimiento constante al hacer la balsa a pesar de que la forma de la masa permanecía casi igual. Estaban rompiendo y creando conexiones todo el tiempo, y se convirtieron, en esencia, en un material de “autoreparación”.

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Otro hallazgo de Hu es que las hormigas de fuego hacen y deshacen conexiones constantemente por lo que se convierten en un material de “autoreparación”. Tim Nowack
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En el laboratorio de Hu, encontró que las hormigas de fuego pueden fluir como un líquido.Tim Nowack

La idea resulta atractiva para muchas ideas en ingeniería, entre ellas, el desarrollo de un concreto que se restaure solo y robots que se agrupen por sí mismos hasta formar estructuras grandes y complejas. Según la fuerza que se ejerza sobre ellas, una masa de aproximadamente 100.000 hormigas puede formar una pelota o una torre, o fluir como un líquido.

¿Y qué decir del tiempo para orinar? Para Hu no tenía sentido que un hombre adulto y un bebé tardaran casi el mismo tiempo. Mandó a estudiantes universitarios a cronometrar el tiempo de micción de todos los animales del zoológico de Atlanta y eso volvió más curiosa la situación: la mayoría de los mamíferos tardaba entre 10 y 30 segundos, con un promedio de 21 segundos (los animales pequeños siguen otros procedimientos).

La clave es la uretra, básicamente un tubo que sale de la vejiga, que aumenta el efecto de la gravedad. Incluso una mínima cantidad de líquido en un conducto estrecho puede generar mucha presión, con efectos sorprendentes.

Lo interesante sobre la uretra en términos biológicos es que sus proporciones, la relación entre su longitud y su diámetro, son casi las mismas sin importar el tamaño del animal (siempre y cuando tenga un peso mínimo de unos tres kilogramos). El promedio de 21 segundos de tiempo de micción para todos estos animales y los humanos de varias edades debe tener alguna relevancia evolutiva. ¿Tal vez si fuera más prolongado atraería a los depredadores?

De cualquier modo, el principio de cómo vaciar el líquido de un contenedor de manera eficaz puede ser útil, escribió Hu en sus estudios iniciales, para los diseñadores de “mochilas de agua y depósitos de almacenamiento”.

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El acertijo matemático del círculo de la muerte

El historiador judío Flavio Josefo consiguió sobrevivir en el siglo I d.C. cuando estaba acorralado en una cueva gracias a un problema de eliminación

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Los problemas de eliminación matemática están inspirados, probablemente, en episodios históricos. Uno de los más conocidos y antiguos es la decimatio romana –eliminar uno de cada diez- un instrumento de disciplina que castigaba los actos de sedición y cobardía de una legión. Básicamente, el castigo consistía en la elección por sorteo de uno de cada diez hombres de todas las cohortes para ser asesinado a golpes y palos por sus compañeros.

De todos los acertijos de eliminación el más famoso es el de Josefo. Hace referencia a Flavio Josefo (37-95), historiador judío y autor del libro «De bello judaico» («La guerra de los judíos»). Este personaje vivió en época del emperador Nerón y consiguió sobrevivir al castigo que impuso Roma para sofocar la rebelión judía gracias a las matemáticas.

Se cuenta que durante la insurrección judía que tuvo lugar en Galilea en el año 66, Josefo y otros 39 simpatizantes judíos fueron acorralados en una cueva por los romanos. Antes de ser atrapados y convertidos en esclavos, los sitiados preferían la muerte.

¿En qué posición se colocó Josefo?

Según la historia, la cual tiene evidentemente sus claroscuros, Josefo calculó rápidamente el lugar que debía ocupar el último y el penúltimo superviviente. Una la eligió para sí mismo y otra para uno de sus mejores amigos.

Empezó el ritual y los judíos procedieron a realizar los asesinatos de la forma acordada, al final tan sólo quedaron dos: Josefo y su mejor amigo. El historiador judío logró convencerle para que se entregaran a los romanos y así pudieran evitar una muerte absurda.

El historiador judío atribuyó a la Providencia el haber salido con vida de la cueva, aunque sabía que no era así, que todo había sido producto de su agilidad mental y la resolución en un tiempo récord un complejo problema matemático.

Intentemos conocer el lugar que ocuparon los supervivientes en el círculo. Si el número de prisioneros iniciales hubiese sido 4, en la primera vuelta comienza matando el 1, morirían el 2 y el 4, y la espada volvería al 1, que en la segunda vuelta acabaría con la vida del 3, y se salvaría el 1.

Si el número de prisioneros fuese 8, en la primera vuelta comienza el 1, morirían el 2, el 4 y el 6, y la espada retornaría al 1, que en la segunda vuelta acabaría con el 3, la espada pasaría al 5, que acabaría con 7, y en la tercera vuelta el 1 acabaría con el 5.

De esto se deduce fácilmente que en la primera vuelta mueren todos los pares (congruente con 0 y módulo 2): 2, 4, 6, 8,… Nadie se colocaría en un número par, salvo que quisiera inmolarse.

En la segunda vuelta mueren todos los congruentes con 3 y módulo 4: 3, 7, 11, 15, 19… En la tercera vuelta mueren todos los congruentes con 5 y módulo 8: 5, 13, 21, 19… En la siguiente los congruentes con 9 módulo 16: 9, 25.

De este cálculo, que se puede reproducir fácilmente con papel y lápiz, se deduce que Josefo se colocó en el lugar 17, salvándose junto con el judío colocado en la posición número 33.

Protegido del emperador

Una vez que salieron de la cueva Josefo solicitó hablar con el general romano –Flavio Vespasiano- alegando que tenía un mensaje muy importante que comunicarle. El judío le explicó que había tenido un sueño en el que Vespasiano se convierte en emperador.

En aquel momento el trono imperial era hereditario –los cinco primeros emperadores pertenecían a la dinastía Julio-Claudia-, y el general no tenía lazos de sangre con Nerón, por lo que todo hacía presagiar que de ninguna forma alcanzaría el ansiado trono imperial. A pesar de todo, Vespasiano sintió cierta simpatía por el judío, le perdonó la vida y le mantuvo a su servicio. Cuál sería la sorpresa, tanto de Josefo como de Vespasiano, cuando este último se convirtió en el noveno emperador romano en el año 69.

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Se activa una supercomputadora que simula el cerebro humano con un millón de procesadores

Se activa una supercomputadora que simula el cerebro humano con un millón de procesadores

La nueva máquina, Spiking Neural Network Architecture o SpiNNaker, encendida por primera vez el viernes 2 de noviembre, es capaz de completar más de 200 millones de acciones por segundo, con cada uno de sus chips con 100 millones de transistores.

SpiNNaker

Todavía no se ha logrado una simulación funcional de un cerebro más sencillo que el de un humano, como pueda serlo, por ejemplo, el del Caenorhabditis elegans, un gusano de aproximadamente 1 milímetro de longitud que solo tiene 302 neuronas y 5 500 conexiones sinápticas (el cerebro humano tiene entre 50 000 y 100 000 millones de neuronas y, por lo menos, 1014 conexiones sinápticas). Pero ahora estamos un poco más cerca con SpiNNaker.

Fue diseñada y construida en la Escuela de Ciencias de la Computación de la Universidad de Manchester (Reino Unido), y puede modelar más neuronas biológicas en tiempo real que cualquier otra máquina en el planeta.

Pero no todo es fuerza bruta: la máquina imita la arquitectura de comunicación masivamente paralela del cerebro, enviando miles de millones de pequeñas cantidades de información simultáneamente a miles de destinos diferentes.

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SpiNNaker se ha utilizado para simular procesos de alto nivel en tiempo real en una gama de redes cerebrales aisladas. Por ejemplo, un modelo de 80.000 neuronas de un segmento de la corteza, la capa externa del cerebro que recibe y procesa la información de los sentidos. Según Steve Furber, profesor de Ingeniería Informática, quien concibió la idea inicial de una computadora de este tipo:

El objetivo final del proyecto siempre ha sido un millón de núcleos en una sola computadora para aplicaciones de modelado cerebral en tiempo real, y ahora lo hemos logrado, lo cual es fantástico.

Ahora el equipo tiene como objetivo modelar hasta mil millones de neuronas biológicas en tiempo real y ahora están un paso más cerca. Con todo, mil millones de neuronas es el 1% de los 100.000 millones de células cerebrales.

Dificultades

Además, el coste computacional de simular una neurona depende del nivel de detalle que tiene la simulación. Por ejemplo, uno de los proyectos de simulación más exigentes realizado hasta la fecha es Spaun, que simula 2,5 millones de neuronas agrupadas en áreas cerebrales humanas, es decir, que subredes del simulador se corresponden con áreas anatómicas físicas, como el área motora o el lóbulo occipital.

El modelo, no obstante, solo recibe una imagen de 28×28 píxeles como input, procesa la señal y genera un output. Todo el procedimiento captura muchos aspectos de la neuroanatomía y la neurofisiología, pero finalmente solo es un modelo simplificado que está lejos de simular el comportamiento real del cerebro.

Así pues, a pesar del increíble avance en este campo, aún estamos muy lejos de lograr una simulación realista de un cerebro humano.

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Cambian las medidas: el kilo dejará de ser un kilo

El Comité Internacional de Pesos y Medidas se reúne esta semana para redefinir cuatro unidades científicas básicas: el amperio, el kilogramo, el kelvin y el mol

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Recién terminada la Revolución Francesa, a finales del siglo XVIII, el sentimiento de fraternidad e igualdad entre los hombres reinaba hasta en el plano científico. Con la intención de crear un sistema de unidades universal -al menos para toda la República Francesa-, se decidió que un kilogramo sería la masa de un decímetro cúbico de agua destilada a una atmósfera de presión y 3,98 grados centígrados, una temperatura singular ya que que es la temperatura a la cual el agua tiene la mayor densidad a presión atmosférica normal.

Con el tiempo, el kilogramo se extiende más allá de las fronteras de Francia y se hace tan popular que en 1875 se crea la Convención del Metro, en París, y con ella el Comité Internacional de Pesos y Medidas, que vela por la uniformidad mundial de unidades. Sin embargo, la dificultad para reproducir el kilogramo «muestra» era tan complicado que se decide elaborar un objeto sólido que sirva de ejemplo para los demás. Así nació en 1889 el «Gran Kilo» («le Grand Kilo» en francés, prototipo internacional del kilogramo para los científicos e IPK por sus siglas en inglés), que se construyó con forma de cilindro circular recto con una altura y diámetro de 39 milímetros cada uno y hecho a partir de una aleación de 90% platino y 10% iridio. Durante 129 años, «le Gran Kilo» ha sido el referente universal para definir el kilogramo. Pero esta situación cambiará la próxima semana, ya que el cilindro base lleva un siglo fluctuando de peso.

¿Cuánto pesa el kilo un siglo después?

Esto se debe, precisamente, a su naturaleza física. Los últimos análisis indican que hay una diferencia de unos 50 microgramos entre el estándar conservado en Francia y sus réplicas repartidas por todo el mundo. Aunque pueda parecer una cantidad ínfima, supone un problema para llevar a cabo determinados estudios científicos, y supone también un problema . Así, se ha decidido que se calcule en base a constantes fundamentales, un valor adimensional, estrictamente universal, que es siempre exactamente igual. Por ello, se ha elegido la «constante de Planck» (que recibe el nombre de su descubridor, Max Planck), una constante física que representa al cuanto elemental de acción y que juega un papel central en la teoría de la mecánica cuántica.

«En realidad no importa lo que pesa un kilo si todos trabajamos exactamente con la misma norma. El problema es que hay ligeras diferencias en todo el mundo, el IPK y sus 40 réplicas están creciendo a un ritmo diferente, apartándose del original», contaba Peter Cumpson, profesor de Sistemas Microelectromecánicos (MEMS) en la Universidad de Newcastle hace unos años, cuando se advirtió de que el «Grand Kilo» y las cuarenta réplicas que se repartieron por el mundo para homogeneizar la unidad de masa habían variado su peso.

De la misma forma, está previsto que el comité, formado por representantes de 57 países, también aprueba la revisión de otras unidades básicas como el amperio (la unidad de corriente eléctrica), el mol (la unidad de la cantidad de materia) y el kelvin (una unidad de temperatura). Los cambios, que no se notarán en nuestra vida cotidiana pero que servirán para hacer mucho más precisos los estdios científicos, entrarán en vigor a partir del próximo mes de abril de 2019.

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‘Espermagedón’: por qué vuelven a sonar las alarmas sobre el esperma del hombre occidental

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En los últimos 30 años el número de espermatozoides en nuestro semen está decayendo, según advierten algunos expertos. Esto ha levantado un revuelo a lo largo y ancho del mundo: ¿está nuestro semen en peligro? La capacidad reproductiva se encuentra en el punto de mira. Según las peores previsiones, estamos ante el inicio del fin de la especie humana. Hay quien culpa a los plásticos, otros a la alimentación o, incluso al exceso de porno. Pero, ¿realmente hay razones reales para ser tan dramáticos?

El semen ya no es lo que era

Desde hace apenas tres décadas, nuestro esperma ha bajado significativamente su calidad. Así lo mostraba el metaanálisispresentado por la Hebrew University-Hadassah, el pasado julio de 2017. No son los primeros en advertirlo, pero sí en presentar un estudio tan extenso. Un metaanálisis que recoge cientos de estudios y los analiza en busca de un resultado. En esta ocasión, los investigadores trataron de confirmar los indicios de que nuestras gónadas no están funcionando bien.

Según los estudios, 185 nada menos, realizados entre 1973 y 2011, la calidad del semen ha descendido. Esta se mide gracias a varios factores: la motilidad espermática (es decir, cuánto se mueven los espermatozoides), la morfología (cómo son) y el recuento (cuántos hay por mililitro). Según los estudios, es el número de espermatocitos el que ha descendido.

Espermatozoide

Si alcanzamos los 15 millones, o menos, podríamos enfrentarnos a un serio problema de fertilidad

De los 99 millones de gametos(espermatozoides) por mililitro encontrados en los setenta hasta los 47 millones hallados en el siglo XXI hay un buen trecho. Y la tendencia es a la baja, lo que podría indicar un número cada vez menor a medida que pase el tiempo. Si siguiera la misma progresión, en 40 años el recuento podría llegar a cero.

Por el momento, la cifra no es preocupante: con casi 50 millones de espermatozoides por mililitro todavía estamos muy por encima de lo que se considera “bajo recuento espermático”. Pero si alcanzamos los 15 millones, o menos, podríamos enfrentarnos a un serio problema de fertilidad. La pregunta que nos acecha ahora es, ¿qué está pasando?

Alimentación, plásticos y porno

Sí, hemos comprobado que estamos perdiendo calidad reproductiva masculina. ¿Pero, por qué? No lo sabemos. Por el momento, esto es un auténtico misterio. No existe ni una sola prueba que apunte a un culpable. Tal vez porque no lo hay. Sin embargo, las especulaciones ya están en el aire. Así, hay quien cree que el culpable es el exceso de plástico. El plástico, explican algunos investigadores, puede hacer que llegue a nuestra dieta un número significativo de ftalatos.

Estas sustancias se emplean para darle flexibilidad a los plásticos. Cuando se calientan, estos pueden pasar a la comida, según explican los defensores de esta hipótesis. Los ftalatos provocarían varios problemas de salud, entre los que se encuentra el descenso de la calidad espermática. Otro posible problema está en la dieta: sabemos que, en parte, somos lo que comemos.
Plastic Bottles

Actualmente parece más difícil comer de manera saludable que hace 20 años

Actualmente parece más difícil comer de manera saludable que hace 20 años, por ejemplo. Esto podría estar relacionado con todo tipo de problemas de salud: obesidad, problemas metabólicos, enfermedades, cáncer… La consecuencia final afecta a nuestra capacidad reproductiva. Esto se debe a que el cuerpo necesita de todos los recursos disponibles para poder reproducirnos. Si algo no está bien (estamos sufriendo enfermedades, estrés o de cualquier otro problema fisiológico) nuestra capacidad reproductiva puede verse afectada.

¿Y qué hay del porno? Hay personas (y comunidades) que defienden que el porno y la masturbación están haciendo mucho daño a la fertilidad masculina. Según estas hipótesis, la cual no está recogida “oficialmente” en ningún sitio, la masturbación, con ayuda del exceso de porno, hacen descender los niveles de espermatozoides presentes en el semen. Esto, por supuesto, no es cierto. Los estudios indican que no importa (significativamente) las veces que nos masturbemos: esto no provoca infertilidad.

Calidad del semen y salud

Existe otro problema importante asociado a este tema: la calidad del semen. ¿No será, en realidad, un aviso de algo más global? Es decir, ¿no será que nuestra salud está en unos niveles peores que antes? Si nuestras gónadas están mal, esto podría ser la manifestación de un problema endocrino más complejo, que solo empieza a dar la cara ahora.

Por ejemplo, la exposición a estrógenos exógenos (hormonas femeninas que vienen de fuera, mediante la alimentación o la contaminación) podría ser el causante de varios problemas graves de salud. Entre ellos, problemas de infertilidad, según apuntan varios investigadores, pero también en el desarrollo fisiológico y metabólico. Estos estrógenos y precursores provendrían de la alimentación (carnes tratadas con hormonas, exceso de consumo de fitoprecursores como la soja, etc.).

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Un efecto similar podrían tener algunos pesticidas, imitadores de los estrógenos en nuestro cuerpo. Provocando todo tipo de interacciones metabólicas peligrosas para la salud. También existe cierto temor a que algunas sustancias médicas, provenientes de la depuración del agua ineficiente, alcancen nuestros grifos.

Esto ocurre, según explican los estudios, porque las depuradoras actuales no pueden filtrar todos los productos químicos médicos procedentes de las aguas de desecho. Por el momento, a pesar de que el número de estudios que trata de esclarecer este panorama es cada vez mayor, no existe un consenso claro. No sabemos qué efectos pueden tener todos estos fármacos, presentes de forma silenciosa, en nuestra dieta.

¿Vamos camino hacia la extinción?

En 2011 batíamos nuestro propio récord con 7.000 millones de almas sobre la faz de la Tierra. Mirando el panorama global, parece que la especie humana jamás ha sido tan prolífica. Sin embargo, los datos de crecimiento de la población mundial indican que desde los 70 ha ido en descenso. En contraposición a esto, los datos del CDC estadounidense indican que desde 2002 no hay una variación importante en el número de parejas clasificadas como no fértiles.

Mientras que algunos datos, incluyendo los de población y los de calidad espermática de los que hablábamos, indican que estamos viviendo una pérdida de fecundidad humana, nadie tiene claro por qué. Entre otras cosas, a los factores externos hay que añadirles los de comportamiento. ¿Qué pasa cuando una pareja no quiere tener hijos? ¿O si se espera hasta los 40 para tenerlo? En estos últimos años, la crisis económica, las expectativas laborales y otros factores sociales han retrasado o cambiado la decisión de tener hijos. Por otro lado, la fecundidad de una mujer (también la del hombre, pero más lentamente) desciende rápidamente con la edad, a partir de los 20 o 25 años.

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Mientras que algunos datos indican que estamos viviendo una pérdida de fecundidad humana, nadie tiene claro el porqué

Estos factores también afectan a las estadísticas que discutimos. En definitiva, no lo tenemos claro. Actualmente, apuntan algunos científicos, es imposible saber a ciencia cierta si de verdad estamos perdiendo fecundidad. Pongámonos en el peor de los casos: si cada vez fuéramos menos fértiles por lo que comemos o hacemos, ¿significa eso que vamos camino de la extinción? La respuesta es aún más difícil de contestar.

Una población no depende exclusivamente de factores externos. No es la primera vez que una especie se enfrenta a la extinción y vuelve a recuperarse. En el peor de los escenarios, ¿pasaría lo mismo con los seres humanos? Por otro lado, la tecnología está de nuestro lado. Por el momento contamos con técnicas cada vez más perfeccionadas de reproducción asistida. En última instancia, este sistema podría ayudarnos a mantener la población. Así que, a pesar de las malas noticias, nada nos hace pensar que nuestra fecundidad está condenada para siempre. Pero, de nuevo, esto solo es especulación, pues nadie puede saber qué le depara el futuro a nuestros espermatozoides.

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La inquietante «araña» con cabeza de perro encontrada en la selva

Un fotógrafo tomó una curiosa imagen de un pequeño opilión de aspecto muy extraño. Las manchas de su torso podrían servir para ahuyentar a los depredadores

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Soñamos con encontrar extraterrestres en otros planetas, pero lo cierto es que solo conocemos una pequeña parte de la diversidad de los seres vivos de nuestro planeta. Aparte de lo que aún le queda por catalogar a los científicos, probablemente muchos de nosotros no hemos visto más que una minúscula porción de los extraños seres que viven junto a nosotros.

El fotógrafo y científico Andreas Kay ofrece una impresionante colección de fotografías de insectos y plantas de Ecuador. Una de ellas ha llamado la atención del público estos días. Un periodista científico compartió una fotografía de Kay donde puede verse una pequeña cabeza de perro, mucho más pequeña que un pulgar, de color negro y con lo que parecen ser dos ojos amarillos. ¿Es una aparición? ¿El perro de los Baskerville? Las ocho patas amarillas que rodean la cabeza no dejan dudar a dudas. Parece tratarse de una araña que está jugando con los límites de nuestra percepción.

«¿Por qué evolucionó hasta adquirir ese aspecto? Definitivamente, no se sabe», escribió el periodista científico Ferris Jabr en Twitter. «Podría ser una adaptación para hacer frente a los depredadores. Quizás podría ser un ornamento usado para la reproducción. O quizás la selección natural solo quería ver la expresión de estas caras», añadió.

La imagen de la «araña» es más evidente desde otra perspectiva. El animal en cuestión tiene el nombre científico de Metagryne bicolumnata y se conoce como «opilión conejo» Se trata de una criatura descrita en 1959 por el científico Carl Friedrich Roewer. Como su nombre indica, es un opilión (orden Opiliones), un arácnido que forma parte de un orden diferente al de las arañas (Aranae).

Los opiliones se caracterizan por tener un cuerpo y un abdomen redondeados y unas patas que pueden ser desmesuradamente largas. Además, carecen de glándulas venenosas, por lo que son inofensivos para los humanos. Curiosamente, estos animales aparecieron en la Tierra hace al menos 400 millones de años, lo que significa que son más antiguos que los dinosaurios, que aparecieron hace 243 a 233 millones de años.

En la actualidad, se conocen 6.650 especies de opiliones, aunque se piensa que debe de haber un total de 10.000. (Para hacerse una idea de lo que esto supone, solo se conocen 5.450 especies de mamíferos).

Tal como explica Andreas Kay, Ecuador es el país que más biodiversidad tiene por metro cuadrado. Allí existen 1.660 especies de aves, 4.000 de mariposas, 500 de anfibios e infinidad de especies vegetales. Solo de orquideas se conocen cerca de 4.300 especies.

El tesoro del Amazonas

Algunos científicos han comentado en ocasiones que la diversidad de la selva amazónica es tan enorme que no tienen medios ni tiempo para poder estudiarla.

Terry Erwin, entomólogo de la Institución Smithsonian y experto en carábidos, un tipo de escarabajos, dio algunas cifras en el pasado. En 1982, roció con humo un árbol de la selva de Panamá, y solo allí encontró una increíble cantidad de 1.200 especies de insectos. Así, estimó que en el mundo debía de haber 30 millones de especies. Después dijo que esa cifra le resulta «ingenua» y «muy, muy conservadora»: «Sabemos que en una hectárea de la selva hay 100.000 especies de insectos y parientes, y unos 320.000 millones de individuos. Solo en la cuenca del Amazonas hay 17.000 millones de hectáreas, y 450 tipos de bosques, basados en diferentes árboles, así que, ¿cuántas especies hay? Millones de millones de millones, y sin contar con la selva del Congo, de Borneo, de Australia y todo lo demás (…). «Sé que hay más, pero no tengo tiempo para identificar nuevas especies», dijo Erwin.

Aparte de curiosos y fascinantes, estas pequeñas criaturas de aspecto extraterrestre «son la base de los ecosistemas y las pequeñas cosas que mantienen el mundo en funcionamiento», tal como dijo el célebre Edward Osborne Wilson, experto en hormigas y evolución de la Universidad de Harvard. Sin embargo, su tamaño y su «falta de carisma» han llevado a que hoy todavía sean casi desconocidos. Por ello, resulta aún más peligrosa esa tendencia humana de destruir la naturaleza sin miramientos: «Estamos destruyendo especies y ecosistemas y poniendo en peligro nuestra propia existencia, y lo estamos haciendo con ingenuidad y una incesante energía», proclamó Wilson.

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Éste es el primer el primer video 8K filmado en el espacio

Éste es el primer el primer video 8K filmado en el espacio

La NASA acaba de publicar el primer video de 8K de ultra alta definición (UHD) filmado en el espacio, concretamente en el ámbito de la Estación Espacial Internacional (ISS).

A lo largo de más de tres minutos, puedes contemplar con gran definición los interiores de la ISS, pero también algunas tomas del exterior.

8K UHDV​

La cámara utilizada para filmar las imágenes fue enviada a la estación espacial en abril, pero la NASA finalmente logró convertir el video en un bonito montaje en honor a los aniversarios del lanzamiento de la ISS y el habitáculo humano de la nave.

Se requiere una pantalla capaz de mostrar una resolución de 8K para lograr exprimir toda la definición de las imágenes del siguiente vídeo, pero las imágenes se toman con una fidelidad más alta y luego se convierten en una conversión descendente, lo que termina en una reproducción de mayor calidad, incluso para los espectadores que no dispongan una pantalla de 8K.

Puedes descargar el vídeo en resolución completa aquí.

8K UHDV​ es la resolución máxima utilizada en UHDV, su resolución es de 7680 × 4320 píxeles (16:9), y cuadruplica el estándar de televisión de alta definición 1080p en ambas dimensiones vertical y horizontal. Durante el IFA de Berlín de 2018, LG presentó el primer televisor OLED 8K del mundo.

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