Así se mueve el cuerpo de un cadáver 17 meses después de haber muerto

Así se mueve el cuerpo de un cadáver 17 meses después de haber muerto

SERGIO PARRA

Una vez muertos, las personas no se convierten en cadáveres estáticos. No se trata de que sus uñas o su pelo sigan creciendo (esto es un mito propagado porque, al secarse, la carne se retrae y deja más a la vista las uñas y el cabello, dando la impresión de que ha crecido), sino que se trata de todo el cuerpo se desplaza de forma significativa.

El proceso de descomposición podría ser responsable de los movimientos: a medida que el cuerpo momifica, los ligamentos se secan y hacen que las partes se muevan, tal y como sugiere un nuevo estudio llevado a cabo por investigadores australianos.

Cámara timelapse

Los cadáveres humanos se mueven significativamente a medida que se descomponen, según un investigador australiano que observó un cadáver durante un período de 17 meses, Alyson Wilson. Esto puede traducirse en que, por ejemplo, unos brazos pegados al cuerpo puedan acabar lejos de él.

Incluso sin la actividad de los insectos, el cuerpo se ablanda y se suelta y cambiará con la gravedad y las presiones locales. La acción microbiana también puede favorecer algún movimiento. Todo esto ya se sabía, pero empieza a estudiarse por primera vez de forma sistemática.

Este hallazgo se ha realizado después de que Wilson filmara el cuerpo de un donante utilizando una cámara timelapse en una “granja de cuerpos humanos” conocida como la Instalación Australiana para la Investigación Experimental Tafonómica (AFTER, por sus siglas en inglés), que se encuentra en un lugar secreto a las afueras de Sydney, Australia. Wilson filmó el cadáver durante intervalos de 30 minutos durante el período de estudio de 17 meses.

AFTER es la única instalación de este tipo en el hemisferio sur. Se dedica al estudio de restos humanos con el objetivo de arrojar nueva luz sobre el proceso de descomposición humana. Hasta la llegada de AFTER, la mayor parte de la ciencia sobre cómo los cuerpos se descomponen se basó en experimentos en el hemisferio norte, donde el clima es diferente, y también los insectos y otras criaturas que intervienen en el proceso de descomposición.

Los hallazgos podrían ayudar a la policía a estimar el momento de la muerte de un cuerpo con mayor precisión, según Wilson. También podría ayudar a mejorar las autopsias.

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La temperatura de los testículos de los carteros gana el premio de ciencia insólita

Una máquina para cambiar pañales, los animales que hacen caca cúbica y las bacterias que hay en el dinero también fueron galardonados en la parodia de los Nobel

J. DE J.

La temperatura de los testículos de los carteros gana el premio de ciencia insólita

La temperatura de los testículos de los carteros, los animales que hacen caca cúbica, una máquina para cambiar pañales o las propiedades anticancerígenas de la pizza son algunas de las insólitas investigaciones que han sido galardonadas este viernes con el premio Ig Nobel en una ceremonia celebrada en la Universidad de Harvard en Cambridge (EE.UU.). Esta parodia de los Nobel premia cada año los estudios científicos más disparatados que «primero hacen reír y después hacen pensar». [Estos son los de Ig Nobel 2018].

En la edición número 29 de los galardones, la revista de humor científico «Annals of Improbable Research» (Anales de la Investigación Improbable) escogió diez meritorias investigaciones. El Ig Nobel de economía fue a parar al equipo compuesto por dos científicos holandeses y uno turco que han constatado algo que ya sospechábamos: el dinero es sucio. Han descubierto que el dinero en papel es una gran fuente de transmisión de bacterias. Cosa lógica si se tiene en cuenta que es algo que pasa de mano en mano, pero a lo que nadie hace ascos.

Los investigadores que dicen que los billetes son una gran fuente de transmisión de bacterias, en la ceremonia de los Ig Nobel
Los investigadores que dicen que los billetes son una gran fuente de transmisión de bacterias, en la ceremonia de los Ig Nobel – Reuters

Uno de los hallazgos más celebrados, con gran motivo, fue el del científico italiano Silvano Gallus. Haciendo promoción de uno de los productos estrella de su patria, urge a la sociedad a consumir pizza por sus enormes beneficios para la salud. Dice que este plato es anticancerígeno. Por supuesto, le fue entregado el trofeo de medicina.

Gallus acepta el premio por su estudio sobre las bondades de la pizza
Gallus acepta el premio por su estudio sobre las bondades de la pizza – Reuters

En esa aspiración por honrar los hallazgos de la vida diaria, el iraní Iman Farahbakhsh destacó en la categoría de ingeniería por inventar una máquina que cambia automáticamente los pañales. Fue patentada en los Estados Unidos en julio de 2018. Dios mío, ¿dónde la venden?

El lado más caliente

Siguiendo con la infancia, cinco japoneses ganaron el Ig Nobel de química por su estudio sobre el volumen de saliva producida diariamente por un niño de cinco años, publicado en 1995. Uno de sus autores, Shigeru Watanabe, de la Universidad de Meikai, asistió a la ceremonia en Boston junto con sus hijos adultos, que participaron en el estudio hace 25 años.

Un equipo francés, que no pudo hacer el viaje, se mereció el premio de anatomía. Los investigadores realizaron varios experimentos con grupos de hombres vestidos y desnudos para conocer si existen diferencias de temperatura entre ambos lados del escroto. En una de las pruebas participaron once carteros, que pasan bastante tiempo de pie, y en otra, once conductores de autobús, obligados a estar sentados ante el volante.

Una vez medidas las temperaturas de las partes nobles de los voluntarios (cada dos minutos con sondas conectadas), el equipo llegó a la conclusión de que el lado izquierdo está más caliente que el derecho. Una diferencia térmica que podría contribuir a la asimetría en los órganos genitales externos masculinos.

Uno de los autores, Roger Mieusset, es un reconocido experto en medicina reproductiva de la Universidad de Toulouse, inventor de un «calzoncillo térmico» que se puede usar como anticonceptivo bajo ciertas condiciones.

Patricia Yang y David Hu, del Instituto de Tecnología de Georgia en Atlanta, celebraron su segundo Ig Nobel en la ceremonia. Los investigadores obtuvieron el primero en 2015 por descubrir la «ley de orinar», que establece que todos los mamíferos vacían sus vejigas en unos 21 segundos. Este año, se han llevado el premio de física por descubrir cómo los wombats, unos marsupiales gorditos de un metro de largo y patas cortas nativos de Australia, hacen caca cúbica, algo único en el mundo animal.

Una de las maravillosas investigadoras de la caca cúbica
Una de las maravillosas investigadoras de la caca cúbica – Reuters

Cirujanos entrenados como perros

El premio de psicología ha ido a parar al alemán Fritz Strack, que descubrió que sostener un lápiz en la boca nos hace sonreír forzosamente, pero no nos vuelve más felices. Por su parte, el de educación médica fue para dos científicas estadounidenses por utilizar una técnica de entrenamiento con animales para capacitar a los cirujanos a hacer cirugía ortopédica. Vamos, que los médicos se preparaban como si fueran perros. Y el de biología, para un equipo internacional por descubrir que las cucarachas magnetizadas muertas se comportan de manera diferente a las cucarachas magnetizadas vivas. (¿?)

En cuanto al galardón de la Paz, se lo llevó otro equipo internacional de siete investigadores, que publicaron en 2012 los resultados de un estudio para medir el placer de rascarse una picazón. Eso da mucha tranquilidad, sí.

El japonés Shiguru Watanabe acepta el Ig Nobel en química del Nobel real Richard Roberts
El japonés Shiguru Watanabe acepta el Ig Nobel en química del Nobel real Richard Roberts – Reuters

«¡Para, estoy aburrida!»

Todos estos galardones fueron entregados en una gala gamberra en la que participaron premios Nobel de verdad. Como es tradicional, el público lanzó aviones de papel y un hombre, vestido con una falda escocesa, se subió al escenario para tocar la gaita.

Las reglas de la gala también fueron poco convencionales: los organizadores pusieron en práctica medidas extraordinarias para evitar que los galardonados excedieran el tiempo que se les había concedido para dar un discurso. Cuando los discursos se alargaban, una «dulce» niña de ocho años gritaba de manera un poco estridente: «¡Por favor, para, estoy aburrida!».

Al contrario que en los Nobel, los ganadores de estos premios no reciben dinero y pasan muy pronto al olvido sin influir en la ciencia. Eso sí, disfrutan de un buen rato y se llevan a su casa un diploma firmado por varios Nobel de verdad y, algo menos valioso pero mucho más práctico, un vaso de cartón con un cepillo de dientes.

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Unos investigadores que han estudiado el ADN de las criaturas del lago han sugerido que estos animales podrían ser el origen del mito

Histórico montaje del monstruo del Lago Ness

Los primeros testimonios sobre la existencia del monstruo del Lago Ness (Nessie) se remontan al siglo VI y se atribuyen a Columba de Iona, introductor del cristianismo en Escocia. Desde entonces, se han producido cerca de 4.000 supuestos avistamientos: se ha dicho de él que podría ser una especie de malvado «caballo acuático», un superviviente del Jurásico o cosas mucho más cotidianas, como un madero a la deriva, un gran pez, algún ave acuática o, sencillamente, una ola.

Lo cierto es que ningún científico ha encontrado todavía pruebas de la existencia de Nessie, pero las profundas y negras aguas del lago, teñidas por la turba del suelo, y la montaña de libras que ha llevado el turismo, han mantenido vivo el misterio del monstruo. Así las cosas, un estudio que acaba de ser realizado por científicos de la Universidad de Otago (Nueva Zelanda) ha extraído el ADN de las criaturas vivientes del lago. Después de obtener datos muy interesantes sobre la fauna del lugar, han propuesto que Nessie bien podría ser una o varias anguilas gigantescas.

«El Lago Ness está repleto de anguilas», ha explicado en The Times Neil Gemmell, director de la investigación. «Hemos encontrado ADN de anguila en casi todas las localizaciones que hemos analizado. Y hay montones de ellas. No podemos descartar la posibilidad de que haya anguilas gigantes en el Lago Ness».

Lo que las fotografías, en ocasiones trucadas, han permitido vislumbrar, no ha pasado el examen de la secuenciación genética: una técnica que permiten radiografiar varios puntos del lago para entender qué seres vivos habitan en él.

«Lo siento, pero la hipótesis del plesiosaurio –un reptil Jurásico que habría sobrevivido en el fondo del lago– no se sostiene en base a los datos que hemos obtenido», ha dicho Gemmel. «Tampoco hay ADN de tiburones, ni de bagres –un orden de peces entre los que hay especies que alcanzan un gran porte–, ni hemos podido encontrar ninguna evidencia de esturiones –un primitivo género de peces que puede superar los tres metros de longitud–».

¿Anguilas de cuatro metros de largo?

Por tanto, las anguilas serían, según Gemmel, una explicación más plausible para la fantasmagórica presencia. Y no solo porque el lago esté atestado de ellas, sino también porque en 2007 un vídeo filmó una forma alargada, de cerca de cuatro metros, cuya forma recordaba a la de un torpedo. ¿Podría ser una anguila?

«Los buceadores han dicho que han visto anguilas tan gordas como sus piernas», ha narrado Gemmel. «No sé si están exagerando o no, pero existe la posibilidad de que haya algunas muy grandes». Quizás tanto como para alcanzar los cuatro metros: «una anguila así estaría fuera del rango normal, pero no parece imposible», ha señalado el investigador.

Garry Campbell, quien registra todos los avistamientos del supuesto monstruo, ha recordado en The Times lo que le dijo un pescador una vez: «El Lago Ness está repleto de anguilas y hace 20 años un pescador vino y me dijo: “Mira, tengo que decírtelo. Tenemos un barco de 16 pies (un poco menos de cinco metros) y cuando estábamos pescando en el Lago Ness una anguila pasó cerca y era más larga que el barco». ¿Será esta entonces la respuesta al longevo misterio del monstruo?

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Así fueron las primeras horas de la extinción de los dinosaurios

El análisis de las rocas del cráter de Chicxulub confirma las teorías sobre el impacto de un gran meteorito hace 65 millones de años

Así fueron las primeras horas de la extinción de los dinosaurios

Judith de Jorge

La península de Yucatán (México) esconde en su extremo noroeste, enterrado bajo cientos de metros de sedimentos, el costurón dejado por uno de los acontecimientos más sobrecogedores y trascendentales en la historia de la Tierra. Es el gigantesco cráter de Chicxulub, de 200 kilómetros de ancho, donde hace unos 65 millones de años impactó un meteorito de 10 km con una fuerza equivalente a la de diez mil millones de bombas atómicas como la de Hiroshima. El violentísimo choque incendió los bosques, desencadenó un tsunami brutal y expulsó tanto azufre a la atmósfera que bloqueó la luz del Sol, lo que finalmente condujo a la desaparición del 75% de la vida existente, incluidos los dinosaurios.

Ese ha sido el escenario planteado tradicionalmente por los científicos para explicar una de las cinco grandes extinciones masivas registradas en la Tierra. Y esa es la hipótesis que respalda un nuevo estudio en el que ha participado el Centro de Astrobiología, del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC), tras analizar las rocas extraídas de la zona central del cráter mexicano. El material de la «zona cero», recuperado por el Programa Internacional de Descubrimiento Oceánico (IODP) en 2016 desde una plataforma de perforación en alta mar, ha permitido a los investigadores describir con un detalle sin precedentes cómo fueron las primeras 24 horas después del impacto. Los resultados aparecen publicados en el último número de la revista «Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS)».

Recogida de muestras del cráter de Chucxulub
Recogida de muestras del cráter de Chucxulub – International Ocean Discovery Program

El impacto provocó un tsunami que llegó hasta el interior de Norteamérica, a 2.000 km de distancia

Primero achicharrados, luego congelados

«Con este estudio sabemos mejor lo que sucedió durante e inmediatamente después del impacto. Podemos ver cuánta roca se derritió y vaporizó, cómo la presencia del agua de mar afectó los cráteres y podemos hacer cálculos sobre la cantidad de azufre que fue expulsado de las rocas», apunta a ABC Jens Ormö, investigador del Centro de Astrobiología y coautor del estudio. Los autores estiman que la explosión del asteroide carbonizó toda la vegetación situada a miles de kilómetros a la redonda del impacto y desencadenó un tsunami imposible de imaginar, que llegó hasta el interior de Norteamérica, a más de 2.000 kilómetros de distancia. Dentro del cráter, encontraron carbón vegetal y también un biomarcador químico de la presencia de hongos del suelo dentro o justo encima de capas de arena, signo de haber sido depositado por un reflujo de aguas. Estos hallazgos sugieren que el paisaje carbonizado fue arrastrado hacia el cráter por el retroceso de las aguas del tsunami.

La mayor parte del material que rellenó el cráter en las horas posteriores al impacto se originó en el mismo lugar o fue arrastrado por el agua del océano que fluyó de nuevo hasta allí desde el Golfo de México circundante. En un solo día se depositaron alrededor de 130 metros de material, una tasa vertiginosa de acumulación que demuestra que al impacto le sucedió un infierno de corta duración a nivel local, seguido de un largo período de enfriamiento global. No en vano Chicxulub significa en la lengua maya «pozo del diablo». «Se achicharraron y luego se congelaron», afirma en referencia a los dinosaurios Sean Gulick, profesor en el Instituto de Geofísica de la Universidad de Texas y autor principal del estudio. «Aunque no todos, muchos dinosaurios murieron ese día», concluye.

Örmo indica que los sedimentos revelan «enormes energías de transporte que son mucho más grandes que cualquier otra inundación catastrófica conocida en el planeta. El agua densa y llena de escombros se movía con velocidades que equivalían a la del viento de los huracanes».«El verdadero asesino tiene que ser atmosférico», dicen los investigadores

Ausencia de azufre

El equipo encontró rocas fundidas y fragmentadas como areniscas, calizas y granitos, pero nada de azufre en el núcleo. Esto resultaba desconcertante, ya que el área que rodea el cráter está llena de rocas ricas en azufre. ¿Adónde fue a parar? El hallazgo apoya la teoría de que el impacto del asteroide vaporizó los minerales ricos en azufre presentes en el lugar del impacto y lo liberó a la atmósfera, que se volvió opaca a la luz solar. Esto causó profundos cambios en el clima de la Tierra, que sufrió un enfriamiento global. Los investigadores estiman que al menos 325.000 millones de toneladas métricas habrían sido lanzadas a la atmósfera por el impacto. Esa cantidad es alrededor de diez mil veces superior a todo el azufre que fue expulsado a la atmósfera durante la erupción del volcán Krakatoa (Indonesia) en 1883, que provocó un descenso promedio de 2,2 grados en la temperatura global durante cinco años.

Fue precisamente este cambio climático global el que causó la extinción masiva, no solo de los dinosaurios, sino también de la mayoría de las criaturas que habitaban el planeta en ese momento. «El verdadero asesino tiene que ser atmosférico», señala Gulick. «El impacto fue el golpe mortal durante un tiempo en que la biota estaba bajo un fuerte estrés por las grandes erupciones volcánicas en lo que hoy es la India. Posiblemente, cada proceso en sí mismo tal vez no hubiera causado una extinción de estas proporciones, pero el impacto llegó en el momento crítico», añade Ormö.

Una porción de los núcleos perforados de las rocas que llenaron el cráter de impacto del asteroide que aniquiló a los dinosaurios
Una porción de los núcleos perforados de las rocas que llenaron el cráter de impacto del asteroide que aniquiló a los dinosaurios – International Ocean Discovery Program

Los sedimentos depositados en esos primeros instantes «nos permiten saber cómo fue el primer día del Cenozoico, el primer día de una nueva era dominada por los mamíferos y eventualmente por nuestra propia especie», continúa el investigador. Y reflexiona: «Una especie que ahora, por otras causas como la contaminación masiva de los océanos y de la atmósfera, ha iniciado la sexta y última de las extinciones masivas. Tal vez todavía estamos a tiempo de aprender algo del pasado».

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Hallan los restos de un continente perdido, enterrados bajo el sur de Europa

Un equipo de geólogos consigue reconstruir, paso a paso, la historia de un continente que chocó con Europa y quedó totalmente destruido

Hace 140 millones de años, Gran Adria, un antiguo continente del tamaño de la Antártida, chocó con Europa y terminó debajo de ella

José Manuel Nieves

Hasta ahora nadie se había dado cuenta, pero justo bajo los pies de los habitantes del sur de Europa, lo que incluye a la Península Ibérica, duermen los restos de un antiguo continente. Uno que se hundió hace mucho tiempo en las profundidades de la Tierra y cuya historia, 250 millones de años después, ha sido reconstruida paso a paso por un equipo de geólogos de las universidades de Utrecht, Oslo y el Instituto de Geofísica ETH, en Zúrich.

Los únicos restos visibles de ese continente perdido, conocidos como Gran Adria, son las rocas calizas que se pueden encontrar en las cadenas montañosas del sur de Europa. Los investigadores, que acaban de publicar su trabajo en la revista Gondwana Research, creen que estas rocas comenzaron su existencia como sedimentos marinos para más tarde ser “raspadas” de la superficie de la corteza terrestre y elevadas a sus posiciones actuales gracias a las colisiones de las placas tectónicas. Por ese motivo, tanto el tamaño original como la forma y la historia de esa masa terrestre desaparecida ha sido muy difícil de reconstruir. En su artículo, los geólogos explican que gran parte de ella constituyó, durante millones de años, el fondo de antiquísimos mares tropicales poco profundos.

Una historia violenta

Para empezar, señala Douwe van Hinsbergen, de la Universidad de Utrecht y primer firmante del artículo, Gran Adria tuvo una historia “violenta y complicada”. De hecho, se separó del sur del supercontinente Gondwana, que comprendía lo que hoy es Africa, América del Sur, Australia, la Antártida, el subcontinente indio y la Península Arábiga, hace la friolera de 240 millones de años. Y a partir de ese momento empezó a avanzar hacia el norte.

Los investigadores creen que hace unos 140 millones de años Gran Adria era una masa de tierra del tamaño de Groenlandia, cubierta en gran parte por un liviano mar tropical, donde los sedimentos se acumulaban lentamente hasta convertirse en rocas.

Más tarde, hace entre 100 y 120 millones de años, colisionó con con que hoy es Europa, haciéndose añicos y siendo empujado debajo de nuestro continente. Solo una pequeña parte de las rocas de Gran Adria, arrancadas de la corteza terrestre durante la colisión, consiguieron permanecer en la superficie de la Tierra para que los geólogos tuvieran la ocasión de descubrirlas.

En 30 países

El estudio, además, tuvo que hacer frente a una complicación adicional: las rocas de Gran Adria están dispersas a lo largo de más de 30 países, que van desde una franja de la península ibérica hasta Irán. Y de la misma forma que las rocas, también los datos sobre su historia se han dispersado y han resultado, explica van Hinsbergen, muy difíciles de recopilar.

Por último, hasta hace menos de una década los geólogos no han dispuesto del sofisticado software necesario para realizar reconstrucciones tan complejas como esta. “La región del Mediterráneo -explica van Hinsbergen- es simplemente un desastre geológico. Todo está doblado, roto y apilado”.

Para llevar a cabo su estudio, el equipo de investigadores pasó diez años enteros recolectando información sobre las edades de las muestras de roca de Gran Adria, así como la dirección de los campos magnéticos atrapados en ellas. Y consiguieron así identificar no solo cuándo, sino dónde esas rocas se habían formado.

De este modo, los investigadores se dieron cuenta de que, al mismo tiempo que avanzaba hacia el norte, Gran Adria giraba en sentido antihorario, empujando y raspando a su paso otras placas tectónicas. Al final, llegó la colisión con Europa. Y aunque ésta ocurrió a velocidades de no más de 3 ó 4 cm por año, el choque destrozó por completo la corteza de Gran Adria, de unos 100 km de espesor, enviando la mayor parte de ella a las profundidades del manto terrestre y justo debajo del sur del continente europeo. Algunas partes de este continente perdido se encuentran, en efecto, a más de 1.500 km de profundidad.

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La misteriosa ‘epidemia’ que afecta a los vapeadores

Los rayos X de un paciente que practicaba el vapeo, en los que se observa daño pulmonar, densidades o zonas de radiopacidad generalmente asociadas con neumonías, fluidos en los pulmones o inflamación.

Más de doscientos médicos en todo Estados Unidos tratan a pacientes que sufren misteriosas enfermedades que han puesto en riesgo su vida y están relacionadas con el vapeo.

Los rayos X de un paciente que practicaba el vapeo, en los que se observa daño pulmonar, densidades o zonas de radiopacidad generalmente asociadas con neumonías, fluidos en los pulmones o inflamación.CreditCreditIntermountain Healthcare

Por Sheila Kaplan y Matt Richtel

Un joven de 18 años llegó a una sala de emergencias en Long Island, jadeando, vomitando y mareado. Cuando un médico le preguntó si había estado vapeando, le respondió que no.EL TIMES Si quieres recibir los mejores reportajes de The New York Times en Español en tu correo suscríbete aquí a El Times.

El hermano mayor del paciente, un policía, comenzó a sospechar. Buscó en la habitación del joven y encontró contenedores para vapear marihuana.

“No sé dónde los compró. No lo sabe”, dijo Melodi Pirzada, neumóloga pediátrica jefa del Hospital NYU Winthrop en Mineola, Nueva York, que atendió al joven. “Por suerte, sobrevivió”.

Pirzada es una de los muchos médicos en todo el país que tratan pacientes —ahora más de 215— que sufren misteriosas enfermedades relacionadas con vapear (vaping), las cuales han amenazado sus vidas a mediados de este año. El brote “se está convirtiendo en una epidemia”, comentó. “Algo está muy mal”.

Los pacientes, la mayoría adolescentes o personas de veintitantos años, sanos en otros aspectos, llegan jadeando mucho y con dificultades graves para respirar, a menudo después de haber sufrido varios días de vómitos, fiebre y cansancio. Algunos han terminado en la unidad de cuidados intensivos o les han puesto respiradores durante semanas. El tratamiento se ha complicado debido a la falta de conocimiento de los pacientes —y a veces la negación directa— sobre las sustancias que quizá hayan usado o inhalado.

Los investigadores sanitarios ahora están tratando de determinar si una toxina o una sustancia específica se coló en el suministro de productos de vapeo, si algunas personas reusaron cartuchos que contienen contaminantes o si el riesgo se origina en un comportamiento más amplio, como el uso frecuente de cigarros electrónicos, el vapeo de marihuana o una combinación de ambos.

El 30 de agosto, se emitió una advertencia de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) a los adolescentes y otros consumidores. En el comunicado, les dicen a los jóvenes que dejen de comprar cigarros electrónicos y cannabis ilegales o de la calle, y que dejen de modificar los dispositivos para vapear sustancias adulteradas.

Las enfermedades han llamado la atención respecto de una tendencia que ha sido opacada por la intensa preocupación pública acerca del uso en aumento de cigarros electrónicos por parte de los adolescentes, con su potencial para hacer adicta a la nicotina a una nueva generación: el ascenso del dispositivo de vapeo. Ha presentado un cambio generalizado en la manera en que las personas consumen nicotina o marihuana, pues ahora inhalan ingredientes vaporizados.

El vapeo funciona calentando líquido y convirtiéndolo en un vapor que se inhala. Hablando de manera generalizada, los cigarros electrónicos son considerados menos nocivos que los cigarrillos tradicionales, que funcionan a través de la combustión de tabaco, los cuales envían miles de químicos, muchos cancerígenos, a los pulmones.

Sin embargo, el vapeo tiene sus propios problemas: para volverse inhalables, la nicotina y el THC, la sustancia psicoactiva de la marihuana, deben mezclarse con solventes que disuelven y transportan las sustancias. Los solventes, o aceites, se calientan durante la aerosolización para convertirse en vapor. Sin embargo, algunas gotas de aceite podrían inhalarse cuando el líquido se enfría, las cuales podrían causar problemas respiratorios e inflamación pulmonar.

“Inhalar aceite es muy peligroso para los pulmones y podría causar la muerte”, dijo Thomas Eissenberg, que estudia el vapeo en la Universidad Estatal de Virginia. “Ese es probablemente el mensaje que podemos concluir al respecto”.

Muchas sustancias no se mencionan en las listas de ingredientes de los cigarros electrónicos. El aceite de vitamina E parece ser una sustancia común asociada con los problemas respiratorios graves y repentinos en algunos de los casos de Nueva York, de acuerdo con funcionarios estatales de salud. No se sabe cómo se utilizó. La vitamina E a veces se anuncia como suplemento en el aceite de cannabidiol, el cual no está diseñado para el vapeo pero se ha utilizado de esa manera.

Scott Gottlieb, excomisionado de la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA), dijo que sospechaba que había un vínculo con productos ilícitos —quizá relacionados con ingredientes que incluyen THC— porque los principales fabricantes de cigarros electrónicos no habían alterado sus ingredientes de manera repentina a gran escala. “Quizá es algo nuevo que introdujo al mercado un fabricante ilegal, ya sea un nuevo sabor o una nueva manera de emulsionar THC, lo que está causando estas lesiones”, comentó.

Vapear, dijo Melodi Pirzada, neumóloga pediátrica de Long Island, “es muy peligroso”. “Ya ha muerto una persona en Illinois y no necesitamos que mueran más”.
Vapear, dijo Melodi Pirzada, neumóloga pediátrica de Long Island, “es muy peligroso”. “Ya ha muerto una persona en Illinois y no necesitamos que mueran más”.CreditJohnny Milano para The New York Times

Los brotes han generado una crisis para dos industrias emergentes —la de los cigarros electrónicos y la cannabis legal— que se han anunciado como benéficas para la salud pública. Quienes simpatizan con los cigarros electrónicos consideran que la tecnología es una alternativa más segura que fumar, mientras que la cannabis se ha vendido políticamente como la “marihuana medicinal” y como sustituto para los agricultores de tabaco.

Ahora, algún subconjunto de estos productos está provocando una grave enfermedad pulmonar que incluso los cigarrillos —aunque son letales a largo plazo— no les causan a los jóvenes. Integrantes de grupos de presión y el funcionariado de las compañías de ambas industrias están esforzándose por culpar a los productos no regulados.

La avalancha de enfermedades ha hecho que Juul Labs, fabricante del dispositivo de cigarro electrónico éxito en ventas al que se culpa por el aumento del vapeo en los adolescentes, llegue de nuevo a los encabezados. En una entrevista en televisión, Kevin Burns, director ejecutivo de la compañía, dijo que no sabía de pruebas que vincularan los casos recientes con los productos Juul.

En las tomografías pulmonares, las enfermedades al principio lucen como una neumonía viral o bacteriana grave, pero los análisis no dan señales de infección. “Hemos llevado a cabo muchas pruebas buscando bacterias y virus, pero dan negativo”, dijo Dixie Harris, neumóloga de cuidados intensivos en Salt Lake City, que ha examinado a cuatro pacientes que sufren ese padecimiento y revisó los archivos de nueve más en el estado.

El 6 de agosto, Harris estaba trabajando en un hospital de la zona de Salt Lake City —rechazó proporcionar más detalles para proteger los derechos de privacidad de los pacientes— cuando la llamaron a la unidad de cuidados intensivos para examinar a un paciente que sufría de dicho padecimiento pulmonar grave.

El paciente tenía veintitantos años, usaba con mucha frecuencia cigarros electrónicos y también vapeaba THC.

Más tarde consultó a dos decenas de hospitales en todo el estado para obtener información sobre pacientes con complicaciones pulmonares o problemas de cuidados intensivos. “Vi un segundo caso”, dijo. “Pensé: ‘Esperen un segundo; esto es extraño: dos hospitales, dos jóvenes, dos historias casi idénticas’”.

La siguiente mañana, llamó a Joseph Miner, jefe de Servicios Médicos del Departamento Estatal de Salud de Utah, quien le dijo que intentaría averiguar qué estaba pasando.

Durante las siguientes semanas, Harris vio a dos pacientes más y revisó nueve casos adicionales de Intermountain Healthcare, el grupo hospitalario donde trabaja, que cuenta con veinticuatro hospitales en Utah y Idaho. Dijo que los primeros diez casos eran de ocho hospitales; en total, el estado de Utah informó sobre veintiún casos.

Harris dijo que los cuatro pacientes que había tratado directamente “han estado usando cigarros electrónicos con nicotina constantemente, todo el día. Quizá hay algún efecto de aceleración que provoca inflamación pulmonar debido al aceite de THC”. Agregó que sus entrevistas con pacientes insinuaban que obtenían el líquido de marihuana a través de amigos que viven en estados donde la droga se vende legalmente, como California y Colorado.

Algunos pacientes sufren otro padecimiento conocido como neumonía lipoidea, dijeron los médicos. Cuando los aceites vapeados llegan a los pulmones, estos los tratan como un objeto extraño y detonan una respuesta inmune, que provoca inflamación y la acumulación de líquidos, lo cual puede resultar en una neumonía lipoidea.

La tomografía computarizada de un paciente que tiene una lesión a causa del vapeo, viendo hacia arriba desde los pies del paciente, con las zonas opacas en los pulmones, las cuales evidencian el daño.
La tomografía computarizada de un paciente que tiene una lesión a causa del vapeo, viendo hacia arriba desde los pies del paciente, con las zonas opacas en los pulmones, las cuales evidencian el daño.CreditIntermountain Healthcare

El aumento de estas enfermedades llega al inicio del año escolar, uno para el que los padres, profesores y administradores ya se habían preparado con el fin de enfrentar el desafío de educar en la época del dispositivo de vapeo, que es fácil de ocultar.

Aunque las preocupaciones de los padres y los profesores se han enfocado en Juul, la realidad es que el mercado de los dispositivos de vapeo y los líquidos con los que se rellenan es enorme y hay muchos productos falsos o caseros, lo cual dificulta la misión de los reguladores y los científicos de enfocar sus esfuerzos en un producto específico.

La Asociación de la Tecnología del Vapor, un grupo comercial de cigarros electrónicos y de la industria del vapeo, les pidió a “los funcionarios que investiguen exhaustivamente las circunstancias que quizá hayan provocado todas las hospitalizaciones de las que se informó, antes de emitir comunicados al público respecto de si ciertos productos están involucrados en estos incidentes”.

La regulación y el estudio de la industria de la marihuana son particularmente complejos. Aunque el gobierno federal aún considera que la cannabis es una sustancia controlada, 33 estados ahora permiten que se venda para su uso recreacional, medicinal o ambos. Se venden cientos de productos de cannabis, legal e ilegalmente, como el aceite de THC, o el aceite de cannabidiol con THC.

La FDA ha advertido a algunos vendedores de suplementos de cannabis que no afirmen que sus productos son buenos para la salud, pero hay más comerciantes que lo están haciendo de los que puede controlar la agencia. La FDA supervisa productos de CBD vendidos como suplementos alimenticios, pero no regula el THC, que es ilegal según la ley federal. La nicotina líquida y el THC, a veces vendidos en cartuchos para su uso en dispositivos de vapeo, pueden contener aceites que quizá sean seguros de ingerir, pero pueden dañar el pulmón cuando se vaporizan en una mezcla de químicos desconocidos.

Dispositivos de vapeo confiscados a estudiantes en una secundaria de Boulder, Colorado
Dispositivos de vapeo confiscados a estudiantes en una secundaria de Boulder, ColoradoCreditNick Cote para The New York Times
Accesorios para cigarros electrónicos a la venta en una tienda de Manhattan
Accesorios para cigarros electrónicos a la venta en una tienda de ManhattanCreditJeenah Moon para The New York Times

Aunque se piensa que los cigarros electrónicos son menos nocivos a largo plazo que los cigarrillos, aún no se sabe cuál es el impacto provocado por años de utilizar estos dispositivos.

Eissenberg, director del Centro para el Estudio de Productos del Tabaco en la Universidad Estatal de Virginia, dijo que se había informado sobre siete casos de lesiones pulmonares similares a causa de cigarros electrónicos en años anteriores.

“Un ingrediente común era la glicerina vegetal, que está hecha de aceite vegetal”, dijo. “Si hay un proceso incompleto, puede quedar aceite en la glicerina vegetal cuando una persona está usando el dispositivo, e inhalar aceite e introducirlo a los pulmones es lo que está causando algunas de las lesiones pulmonares que vemos”.

“Básicamente, lo que debería estar haciendo la FDA es poner a prueba cada uno de estos líquidos para ver si tienen aceite y crear regulaciones que prohíban el aceite en cualquiera de estos productos, ya sean de THC o de nicotina”, dijo Eissenberg, que está llevando a cabo investigaciones sobre el vapeo con una beca de la agencia.

Un usuario de un dispositivo Juul en San Francisco
Un usuario de un dispositivo Juul en San FranciscoCreditJason Henry para The New York Times

Nora D. Volkow, directora del Instituto Nacional sobre el Abuso de Drogas, parte de los Institutos Nacionales de Salud, dijo que le sorprendía la gravedad de la enfermedad pulmonar involucrada en los casos de mediados de este año, pero no por la posibilidad de que los productos de vapeo estén provocando este tipo de enfermedades.

“No hay vigilancia”, dijo Volkow. “Nadie está evaluando los productos para verificar que sean puros o para ver si contienen sustancias tóxicas. Debe haber alguna manera de regularlos”.

El adolescente de Long Island, al que le pusieron un dispositivo de asistencia respiratoria en determinado momento, tiene un largo camino que recorrer para recuperarse y los médicos aún no han identificado la causa de su enfermedad.

“Hicieron análisis para encontrar enfermedades infecciosas. Hicieron análisis para encontrar bacterias. Hicieron análisis para encontrar una serie de enfermedades. Todo salió negativo”, dijo su padre. Solicitó mantener su anonimato para proteger la identidad de su hijo. “Nos sentíamos impotentes. No sabíamos qué hacer. Los médicos no sabían qué hacer. Primero tratarían los síntomas y después averiguarían qué lo estaba matando”.

En Illinois, una mujer de treinta y tantos años que hace poco había vapeado fue hospitalizada y murió, dijeron funcionarios de salud el 23 de agosto.

Otro caso reciente involucra a Kevin Corrales, un residente de Queens, de 31 años, que a finales de julio estaba en el asiento trasero de un auto con dirección a la playa de Long Island cuando comenzó a faltarle el aire.

“Fue aterrador”, dijo Corrales. “De verdad estaba jadeando. Me tuvieron que llevar de inmediato al hospital. Creyeron que estaba exagerando”.

Pidió un Uber para que lo llevara a casa. Debido a que estaba demasiado cansado como para subir las escaleras de la casa que comparte con sus padres, se quedó en el sótano varios días hasta que se sintió mejor.

Ese día, en el auto, había estado vapeando con un dispositivo Juul; pero a veces también vapea aceite de THC con otro dispositivo. “Puedo comprar esos aceites como si fueran bolsas de papas fritas”, dijo Corrales.

“Es difícil saber si fue el THC o la nicotina”, dijo Corrales, que usó los cigarros electrónicos para dejar de fumar.

Mitch Smith colaboró con este reportaje desde Chicago.

Matt Richtel es autor de libros éxitos en ventas y reportero ganador del Premio Pulitzer que vive en San Francisco. Se unió al equipo de The New York Times en 2000 y su trabajo se ha enfocado en la ciencia, la tecnología, los negocios, así como en las historias impulsadas por las narrativas en torno a estos temas. @mrichtel

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¿Cómo movían los griegos las piedras antes de que inventaran la grúa?

Un estudio sugiere que usaban cuerdas y palancas para elevar piedras macizas de hasta 400 kg

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Gonzalo López Sánchez

Antes de la mitad del siglo VII a.C., los griegos no tenían grúas ni ingenios que permitiesen alzar grandes sillares. Por eso, en vez de usar piedras macizas, colocaban una «doble piel» de placas que rellenaban con piedras y escombros para levantar los muros de sus templos. Finalmente, su tecnología evolucionó. Los templos de las antiguas ciudades de Isthmia (dedicado a Poseidón) y Corinto (dedicado a Apolo), construidos en el siglo VII a.C., fueron los primeros en contar con sillares macizos. Esta tecnología se usó de ahí en adelante, permitiendo la construcción de maravillas como el Partenón, y después fue adoptada por los romanos, quienes lograron mejorar sus grúas para levantar monstruosos sillares de hasta 600 toneladas, como los empleados en el templo a Júpiter, en Baalbek.

Ahora, un estudio que se ha publicado en Annual of the British School at Athens, y elaborado por el investigador de la Universidad de Notre Dame (EEUU), Alessandro Pierattini, ha reexaminado los sillares de los antiguos templos de Isthmia y Corinto y ha propuesto que, antes de que se inventase la grúa, a finales del siglo VI a.C., los griegos ya habían desarrollado una tecnología precursora, que les permitía levantar y colocar sillares de casi 400 kg. La clave está en el estudio de unos surcos y unas incisiones situadas en los laterales y en la parte superior de los bloques, respectivamente.

«Mi artículo reexamina los bloques de los templos de Corinto e Isthmia, construidos a mediados del siglo VII a.C.», ha explicado Pierattini a ABC. Tal como ha dicho, se ha considerado que los surcos de los sillares, en las ruinas de estos templos, se usaron para mover las pesadas piedras en las canteras. Pero su análisis le ha llevado a concluir que «los surcos sirvieron para elevar los bloques».

Surco en un sillar situado en el templo de Poseidón en Isthmia
Surco en un sillar situado en el templo de Poseidón en Isthmia – Alessandro Pierattini

Se considera que antes de la aparición de la grúa, con cabestrante y poleas, los griegos desplazaban grandes bloques de piedra con rampas de tierra o adobe, por medio de una técnica similar a la empleada siglos antes por egipcios y asirios. Pero el artículo de Alessandro Pierattini sugiere que una técnica precursora permitía mover bloques pesados unos 150 años antes, para emplearlos en templos. Requería usar cuerdas, un armazón, varias palancas y sillares recorridos por surcos.

Una de las claves del estudio de Pierattini es que el uso de técnicas de elevación de cargas está documentado en la navegación, desde la Edad del Bronce hasta el periodo Arcaico, por lo que es de suponer que los constructores aprovechasen esta tecnología. De hecho, se sabe que desde el siglo X a.C. los corintios, maestros de la navegación, usaban principios similares para tender sarcófagos monolíticos de hasta 2,5 toneladas.

El investigador se ha centrado en mostrar que la técnica propuesta es materialmente plausible. En primer lugar acudió a estudios según los cuales las cuerdas de lino o de otras fibras vegetales, que previsiblemente ya se usaban en navegación por entonces, siglos antes de la llegada del esparto, habrían sido suficientemente fuertes para levantar bloques de hasta 500 kg. Además, empleó réplicas de cuerdas y bloques para mostrar que funcionaban y no dejaban marcas en las rocas, ya que estas no están presentes en los sillares de los templos de Isthmia y Corinto.

De esta forma, Pierattini ha demostrado que los surcos podrían haber servido para elevar las rocas y después permitir que los bloques fueran colocados junto a los otros muy estrechamente.

¿El primer uso de la palanca?

Además, su análisis, centrado en unas incisiones hechas en la parte superior de las piedras, sugiere que los sillares fueron colocados por medio de palancas metálicas, «lo que representa la primera prueba documentada del uso de palancas en la arquitectura griega», tal como ha dicho.

Esta técnica, fue para este investigador «un paso crucial en el desarrollo de la arquitectura de piedra monumental griega». Sea como sea, parece ser que tiempo después los pragmáticos romanos adoptaron la tecnología griega de las grúas, equipadas con poleas y cabestrantes, y la modificaron para elevar cargas cada vez más pesadas. Finalmente, estas grúas se usaron hasta comienzos del siglo XX.

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El secreto que guarda el corazón del dragón de Komodo

Por primera vez un estudio publica el genoma de la especie, que revela pistas de por qué el lagarto más grande del mundo tiene tantos rasgos mamíferos

El dragón de Komodo es una de las especies más extrañas de la Tierra

Los dragones de Komodo son los lagartos más grandes del mundo: puede pesar 100 kilos y detectar a sus presas a decenas de kilómetros. Y, aunque sean de sangre fría, son capaces de aumentar su metabolismo a niveles cercanos a los de los mamíferos, lo que les da una gran velocidad y resistencia inusual en el caso de los lagartos. Todos estos ingredientes han hecho de esta especie un enigma para la ciencia, que hasta hoy no había desentrañado su ADN.

Ahora, un nuevo estudio de investigadores de los Institutos Gladstone, en estrecha colaboración con científicos de UC San Francisco (UCSF) y el Zoo Atlanta, proporciona la primera secuencia de alta resolución del dragón de Komodo, así como una idea de cómo pudo llegar a evolucionar este peculiar ser.

«Comenzamos el proyecto hace 9 años», explica el investigador principal de Gladstone, Benoit Bruneau, autor principal del estudio. «En ese momento, otros grupos habían secuenciado el genoma de la tortuga, el de la serpiente y el ave; el del cocodrilo estaba en proceso, pero la rama que faltaba era la de los varánidos, la familia a la que pertenecen los dragones de Komodo».

Un estudio completo y comparativo

Por ello, el equipo estudió el ADN de dos dragones de Komodo de Zoo Atlanta, llamados Slasher y Rinca, cuyas muestras de sangre se obtuvieron como parte de sus controles anuales programados. El estudio, publicado en la revista «Nature Ecology & Evolution», proporciona la secuencia del genoma del dragón de Komodo. Una vez que los científicos tuvieron la secuencia, usaron herramientas digitales para compararla con la de otros reptiles y ver qué hace que el genoma del dragón de Komodo sea único.

«Nuestro análisis mostró que en los dragones de Komodo muchos de los genes involucrados en la forma en que las células producen y usan la energía han cambiado rápidamente de manera que aumenta la capacidad aeróbica del lagarto», explica Abigail Lind, investigadora postdoctoral en el laboratorio de Pollard y primera autora de el estudio. «Estos cambios probablemente sean clave para la capacidad de Komodo para lograr un metabolismo cercano a los mamíferos».

De hecho, los lagartos generalmente no son conocidos por su alta capacidad aeróbica. En otras palabras, se agotan rápidamente después de realizar fuertes esfuerzos físicos. «Sin embargo, sabemos que los dragones de Komodo son capaces de mantener una actividad aeróbica, como nadar, correr o caminar distancias muy largas», explican los investigadores. «Nuestro estudio muestra que el secreto está en estas adaptaciones mitocondriales para aumentar su gasto cardíaco».

Oler a cientos de kilómetros

Además, los investigadores descubrieron que los dragones de Komodo, junto con algunos otros lagartos, tienen un número inesperadamente grande de genes que codifican sensores químicos conocidos comoreceptores vomeronasales. Estos receptores forman parte de un sistema sensorial sofisticado que permite a los animales detectar hormonas y feromonas y saber, por ejemplo, si hay algún pariente cercano, una posible pareja, un depredador o una presa.

En el genoma de Komodo, el equipo encontró más de 150 copias de una clase de genes receptores vomeronasales. El equipo también encontró que muchos de estos genes son únicos para cada especie de lagarto individual, lo que aumenta la posibilidad de que los receptores vomeronasales del dragón de Komodo puedan funcionar de maneras específicas. «Será interesante determinar si esto explica la capacidad de los dragones de Komodo para detectar presas en distancias tan grandes».

A continuación, Bruneau y su equipo esperan usar sus hallazgos para investigar cómo los genes que controlan la formación del corazón de vertebrados han cambiado a lo largo de la evolución, ya que la mayoría de los reptiles tienen solo un corazón de tres cámaras, mientras que los mamíferos tienen cuatro cámaras.

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«Clipnosis», la técnica definitiva para desactivar a un gato

Aplicar una pinza detrás de su cuello les sume en un estado de inmovilidad y relajación

«Clipnosis», la técnica definitiva para desactivar a un gato

La hipnosis, considerada como un comportamiento de inmovilidad, aparece en todo tipo de animales, desde insectos, reptiles, aves a mamíferos. Cuando se encuentran en esa situación, se quedan quietos y desconectados de los estímulos externos, por diferentes causas. Por ejemplo, resulta que los ratones, ratas, conejos, cobayas y gatos se quedan «hipnotizados» cuando la madre les coge del cuello con sus mandíbulas.

Investigadores del la facultad de Medicina Veterinaria de la Universidad Estatal de Ohio (EE.UU.), dirigidos por Tony Buffington, descubrieron que es posible aprovecharse de este fenómeno para inducir que los gatos se queden parcialmente inmóviles, con vistas a realizar tratamientos veterinarios. Basta con usar unas pinzas para presionar con cuidado la piel del cuello de los animales.

En un estudio que se publicó en Journal of Feline Medicine and Surgery, los investigadores concluyeron que la pinza basta para lograr la «clipnosis», o inhibición del comportamiento inducida por pellizco, lo que relaja a la mayoría de los gatos incluso en situaciones potencialmente estresantes.

En su estudio, 30 de 31 gatos quedaron «hipnotizados» después de que los veterinarios les aplicaran una pinza metálica de papelería. En ese momento, la cola de los gatos se curva bajo su cuerpo, que también se contrae, y el animal se queda pasivo.

Las pruebas confirmaron que las pinzas no dañaban la piel ni el flujo sanguíneo, puesto que ejercen una presión moderada y se usan durante solo unos minutos. Los análisis de presión sanguínea, tasa cardiaca o temperatura corporal mostraron que su respuesta no respondía al miedo ni al dolor.

Según sugirieron los autores, parece ser que la pinza evoca la sensación que tienen los cachorros de gatos cuando son transportados por sus madres. De hecho, observaron que los felinos más jovenes son más sensibles.

Al usar los clips, «los gatos generalmente parecieron estar más contenidos y menos asustados, incluso a veces ronronearon, durante los procedimientos veterinarios», escribieron los autores del estudio.

Además, observaron que la respuesta se incrementaba si se repetía el tratamiento, en el transcurso de tres meses, lo que sugiere, según los autores, que esta técnica se puede usar para tranquilizar a los gatos cuando hay que cortarles las uñas o en exámenes físicos, extracciones de sangre y vacunaciones. De hecho, en la actualidad se comercializan pinzas para veterinarios basadas en este principio.

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A punto de explotar por comer picante, ¿qué puedo hacer?

La química básica nos explica que lo mejor para suavizar el efecto de estos alimentos no es el agua, sino la leche

Pedro Gargantilla

A punto de explotar por comer picante, ¿qué puedo hacer?

De un rábano denominado Eutrema japonicum se extrae el wasabi, el famoso condimento japonés. Es célebre por su sabor extremadamente picante que se transmite hacia las fosas nasales y con una duración más dilatada que la provocada por chiles o guindillas.

La sensación de pungencia es debida a una serie de sustancias químicas -capsaicina, piperina, allicina- que activan canales iónicos situados en los receptores del dolor de la boca.

Estos nociceptores, conocidos habitualmente como receptores de potencial transitorio V1 (TRPV1), envían una señal al cerebro advirtiendo que nuestro organismo está expuesto a un peligro potencial.

Inmediatamente responde generando lágrimas, mucosidad nasal y sudoración profusa, al tiempo que demanda de forma inmediata la ingesta de líquidos. Síntomas sobradamente conocidos por todos nosotros.

Cuanto mayor sea la cantidad de sustancias picantes más se activará el TRPV1 y, por tanto, la sensación será mucho más intensa. Para conocer cómo de picante es una sustancia se ha creado una escala conocida como Test Organoléptico de Scoville, que traduce la cantidad de capsaicina presente en el condimento.

Como todas las escalas de medida dispone de sus propias unidades, las SHU (Scoville Heat Units). Gracias a ellas podemos comparar distintos alimentos, así por ejemplo el tabasco tiene entre 30.000 y 50.000 SHU, los jalapeños entre 3.500 y 10.000, mientras que en el caso del paprika se reduce a unas 100 SHU.

Le leche, el mejor extintor

Un equipo de investigadores de la Universidad Estatal de Pensilvania dirigidos por John Hayes, un profesor asociado de ciencias de la alimentación, ha buscado cuál es la mejor forma para aplacar la quemazón gustativa y ayudar a los denodados comensales.

Para ello reunieron a un total de setenta y dos personas a las cuales dieron a probar una mezcla picante de Bloody Mary modificada con capsaicina. Tras ingerirla los participantes del estudio calificaron la sensación producida en SHU.

A continuación se les administró una serie de bebidas, los posibles “extintores gustativos”, entras las cuales había agua purificada, kool-aid con sabor a cereza, agua mineral, cerveza sin alcohol, leche completa y leche descremada.

Tras ingerir las bebidas volvieron a evaluar la quemazón, una calificación que repitieron cada diez segundos por espacio de dos minutos. Todas las bebidas aplacaron los efectos del Bloddy Mary picante, pero el resultado fue mucho más intenso con la leche entera, la leche descremada y el kool-aid.

Explicando la cocina de fusión

Para conocer la explicación científica de los efectos beneficiosos de la leche frente a la capsaicina tenemos que recurrir a la química básica, y a la clasificación en moléculas polares y apolares.

Una molécula polar es aquella que tiene una distribución de carga eléctrica desequilibrada. Los extremos positivos tienden a acercarse a los negativos de sus compañeras y viceversa, de forma que se produce una fuerte atracción intermolecular.

Un ejemplo de sustancia polar es el agua, el azúcar o el alcohol. Si las reunimos en un mismo recipiente estas sustancias terminar por diluirse. Sin embargo, si mezclamos estas moléculas polares con una sustancia apolar -como el aceite- la reacción es imposible, y acaba por formarse gotitas (micelas).

La capsaicina es un compuesto apolar, por eso, cuando bebemos agua no somos capaces de calmar la sensación de picor. Mientras que la leche, al ser un compuesto apolar, hace las veces de extintor químico.

En otras palabras, si usted es una de esas personas que no disfruta con los alimentos picantes y que enseguida tiene llamaradas que transitan por los lugares más recónditos de su estómago, lo mejor que puede hacer es tener a mano un buen vaso de leche.

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